Le paradoxe du paresseux : il n’est pas du tout paresseux

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Les paresseux sont réputés pour leur faible mobilité et semblent trop paresseux pour bouger. Quelle est la vraie raison de ce rythme de vie de ces animaux ?

Une étude publiée dans la revue scientifique American Naturalist examine la lenteur des paresseux. Des scientifiques américains de l’Université du Wisconsin à Madison ont essayé de comprendre comment les paresseux bénéficient d’éviter les mouvements inutiles. Ils ne sont pas du tout paresseux, bien que le nom de ces mammifères soit la même racine que le mot « paresse ». L’impression de léthargie et d’inactivité vient de l’économie des paresseux, qui dépensent leur énergie avec une extrême prudence.

Jonathan Pauli de l’Université du Wisconsin à Madison (États-Unis) et ses collègues l’ont découvert en étudiant combien de calories différentes sous-espèces de ces animaux dépensent par jour, à quelle fréquence elles mangent et ce qu’elles mangent.

Pour ce faire, les scientifiques ont préparé des échantillons spéciaux de feuilles et d’eau contenant une grande quantité d’isotopes radioactifs, qu’ils ont donnés à des paresseux à deux et trois doigts dans les forêts du Costa Rica, puis ont mesuré le nombre d’atomes de ces substances dans leurs excréments et échantillons de tissus. Cela a permis aux biologistes de mesurer avec précision la quantité d’énergie que ces animaux dépensent par jour au repos et en cherchant de la nourriture.

Il s’est avéré que les deux types de paresseux peuvent vivre toute la journée, dépensant 110 calories fantastiques ou un peu plus d’énergie dans le cas des paresseux à deux doigts. Une quantité d’énergie similaire se trouve dans une pomme de terre bouillie ou d’autres petits légumes-racines.

Selon les scientifiques, un faible taux métabolique était typique non seulement pour les paresseux, mais aussi pour d’autres animaux qui se nourrissent de feuilles et vivent sur des branches d’arbres ou à la surface de la Terre. Cela signifie que c’est ce style de vie et un régime pauvre en calories qui ont rendu les paresseux si lents – des taux métaboliques plus rapides sont tout simplement impossibles sans augmenter la taille du corps, ce qui est impossible pour un animal qui vit dans la forêt.

“Pour les mammifères, un tel mode de vie est extrêmement rare. Si vous imaginez un animal qui se nourrit de feuilles, des orignaux, des cerfs ou des antilopes apparaissent immédiatement dans votre mémoire, c’est-à-dire des créatures assez grandes. Curieusement, cela est impossible pour les animaux “arbres”. , que nous devons résoudre ce problème par d’autres moyens », conclut Pauli.

Le paresseux est le seul mammifère qui a été étudié en détail pour le moment, qui consomme si peu d’énergie. Aucun autre mammifère ne peut survivre avec un régime aussi faible en calories. En plus de ralentir le métabolisme, les paresseux sont également capables de contrôler avec succès la température corporelle.

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